En Francia ya está todo listo para el comienzo de una nueva temporada de rugby, quizás la más particular e incierta de la historia del Top 14 y el Pro D2, primera y segunda máxima categoría del rugby masculino galo, respectivamente. Sus treinta equipos han tenido una pretemporada bastante más extensa de lo habitual, en la que la preparación mental ha sido tan importante o más que la física y la táctica, algo que bien saben Charly Malié, Asier Usarraga y el resto de Leones que juegan en tierras francesas.

El zaguero Malié es uno de los jugadores más talentosos que ha vestido la camiseta del XV del León en los últimos tiempos. Defenderá un año más los colores del Section Paloise, equipo con el que, salvo sorpresa, alcanzará los 100 partidos en el Top 14, y donde el año pasado compartió vestuario con Pierre Nueno, que ahora forma parte del Racing Club Narbonnais.

Charly Malié y Pierre Nueno ante Georgia en el Campeonato de Europa 2020. Fotografía: Walter Degirolmo

Charly está seguro de que “hay que esperar y ser pacientes de cara a que todo vuelva a la normalidad en las competiciones“. Consciente además de la excepcionalidad de la situación, entiende todas las medidas estrictas que han tenido que seguir en los entrenamientos desde el 1 de junio y que cuando empiece la liga serán aún más necesarias. “Espero que pronto vuelva el rugby en España, pero tiene que ser con todas las precauciones posibles”, comenta.

Tal y como hablamos con él hace un par de meses, Asier Usarraga cumplirá un sueño con el Aviron Bayonnais al debutar en una de las mejores ligas del mundo, objetivo que se planteó al dejar San Sebastián en su día. Tras disputar varios amistosos y cancelarse el pasado fin de semana el último que tenían programado, este domingo arrancan el campeonato contra Brive, donde Gonzalo López Bontempo sigue creciendo a pasos agigantados. El aún centro sub 20 ya jugó con el primer equipo hace unos meses en seven y este año quiere dar el salto definitivo.

Fotografía: Walter Degirolmo – Asier Usarraga (derecha) en el Test Match de 2018 frente a Samoa en Madrid.

Como decíamos, no será una campaña cualquiera y Asier comenta que la puesta a punto ha sido algo distinta, dividida en varias fases hasta llegar a un punto bastante óptimo, dadas las circunstancias. A pesar de que hace unas semanas sufrió una pequeña lesión, el donostiarra está totalmente preparado para empezar la 2020-21 con el resto del equipo.

En cuanto a la posible aparición de eventuales positivos, Asier advierte de que “se irán aplazando partidos cuando sea necesario, pero habrá un momento en el que no habrá suficientes huecos para reubicarlos y no se descarta que a equipos con algún positivo se le pueda dar el partido por perdido“. De un modo u otro, hay que adaptarse a la situación.

Este es el panorama que aguarda a muchos de nuestros Leones en un curso deportivo muy importante, pues intentarán rendir a gran nivel en sus clubes para poder aportar sus cualidades también a la selección, con vistas a la fase de clasificación para el próximo Mundial. Recordemos que el Campeonato de Europa 2021 será además la primera etapa en el duro camino a Francia 2023, sin duda la gran meta de esta generación.

Gautier Gibouin celebra la última victoria del XV del León frente a Rusia en el Campeonato de Europa. Fotografía: Rugby Europe

Uno de los capitanes y principales referentes del combinado dirigido por Santi Santos, el tercera línea Gautier Gibouin, cambia el USO Nevers por el Soyaux Angoulême XV Charente, ambos del Pro D2. Su excompañero de equipo Fred Quercy, uno de los que mejor rendimiento tuvo con el XV del León en la 2019-20, sigue en Nevers.

Entre los nombres que estamos acostumbrados a ver durante estos años representando a España no podemos olvidarnos de Guillaume Rouet, una de las piedras angulares del Aviron, Titi Futeu, que cambió este verano el Stade Français por el Carcasonne, o Martín Alonso. Después de completar un gran año, con logros como debutar con el XV del León y disputar dos torneos de las Series Mundiales con los Leones7s, el joven tres cuartos vallisoletano tendrá ficha del primer equipo nada más y nada menos que en el Stade Rochelais, finalista de la Challenge Cup europea en 2019.

Un club al que estaremos sin duda muy atentos es el AS Béziers. Los mediterráneos cuentan en sus filas con tres Leones que nos han regalado grandes momentos, como Marco Pinto, Álvar Gimeno y Tomás Munilla, que en los dos últimos casos aún tienen muchos años de carrera prometedora por delante.

Fotografía: Walter Degirolmo – Tomás Munilla (dorsal 21) y Fred Quercy (dorsal 6), antes de una melé contra Georgia (febrero 2020).

También tenemos a Lucas Rubio como compañero de equipo de Gibouin, a Fabien Perrin en el Colomiers Rugby y a Gauthier Minguillon en el Stade Aurillacois. Buscando un hueco en los equipos sénior de clubes de primer nivel, contamos con bastantes jóvenes que han formado parte de las selecciones sub 18 y sub 20 en el último lustro, como Kerman Aurrekoetxea (Biarritz OPB), Joel Merkler (Stade Toulousain), Matheo Triki (USO Nevers), etc…

Dada la gran competitividad e igualdad entre sus 14 y 16 contendientes, los resultados son imprevisibles en el Top 14 y el Pro D2. Lo que sí sabemos es que todos ellos encaran el año en plenas condiciones para dar buena cuenta de sus cualidades, tanto en estas dos ligas como en el resto de categorías del rugby galo, donde otros muchos Leones darán guerra de principio a fin. No les perderemos de vista y les deseamos a todos una gran temporada.