Ninguna selección nacional se ha librado esta temporada de tener que adaptarse a las alteraciones que venían sucediéndose en la planificación de sus competiciones, pero quizás la masculina y la femenina de seven que dirigen Pablo Feijoo y Pedro de Matías, respectivamente, se han llevado la peor parte, con los constantes aplazamientos en el reinicio de las HSBC World Rugby Sevens Series y la incertidumbre alrededor del Rugby Europe 7s Championship, que finalmente sí se celebró y los Leones7s quedaron por primera vez campeones continentales, a lo que hay que sumar un meritorio bronce de las Leonas7s.

XV del León

Cabe poner en valor la revalidación del subcampeonato europeo, logrado tras la victoria ante Portugal en la última fecha de la edición del 2020, que finalmente pudo recuperarse en el primer fin de semana del pasado febrero, casi once meses después de la fecha inicialmente programada, antes de la irrupción de la pandemia y los posteriores aplazamientos. No en vano, en categoría masculina solo se había conseguido una plata antes de 2019, en 2012.

Fotografía: Joaquín Rivero.

Esta es la principal alegría cosechada por el XV del León en un año que no ha sido fácil para Santiago Santos y los suyos, ya que tras la satisfactoria Gira de Uruguay y el mencionado triunfo ante los lusos, las cosas no salieron bien en el inicio del camino al Mundial de Francia 2023. A pesar de mantener sus opciones hasta el último minuto, España no pudo doblegar a Georgia y Rumanía, ganadores de las últimas quince entregas del Europeo. Si bien los nuestros al menos consiguieron llevarse sendos bonus defensivos ante Lelos y Robles, no fue posible sacar ningún botín de la visita a Portugal.

En el encuentro que cerraba el mes de marzo y por tanto la primera ronda de partidos correspondientes al Rugby Europe Championship 2021 y a su vez de la fase de clasificación a la próxima Rugby World Cup, hubo revancha para Os Lobos, que fueron superiores en Lisboa.

Con los duelos ante Países Bajos (17 de julio) y Rusia (aplazado, pendiente de nueva fecha), los hombres capitaneados por Fernando López y Julen Goia tienen la oportunidad de reencaminar la lucha por uno de los dos billetes directos a Francia 2023 a los que todavía aspiran. El proceso de clasificación europeo, que también concede al tercer clasificado una plaza de repesca, culminará el año que viene, una vez disputadas las cinco jornadas del REC 2022.

Leonas XV

El parón de 2020 provocado por el COVID-19 frenó en seco el Rugby Europe Women’s Championship justo cuando llegaban los dos partidos de las Leonas XV en el triangular junto a Rusia y Países Bajos. Varios aplazamientos después, las mujeres de Barrio pudieron retomar en Guadalajara, este febrero, la disputa de estos dos encuentros oficiales, que junto con el IV Partido de las Estrellas Iberdrola terminaron siendo toda su actividad competitiva de la temporada.

En caso de volver a ganar el Campeonato de Europa, como finalmente lograron por quinta vez consecutiva y octava en total, tras superar a las Osas y al combinado Oranje, las nuestras debían competir junto a Escocia, Irlanda e Italia por un billete directo al Mundial de Nueva Zelanda 2021 y otro para la repesca.

Este proceso de clasificación se retrasó de forma correlativa a los aplazamientos del REWC, de donde saldría el cuarto contendiente, finalmente España, y cuando todo apuntaba a que el cuadrangular se disputaría en marzo o abril, World Rugby ratificó el aplazamiento de la Rugby World Cup a 2022. A fecha de publicación, no hay fechas ni sedes definitivas para el torneo europeo de acceso a la cita neozelandesa, cabiendo esperar que el mismo tenga lugar poco después de que concluya el mes de agosto.

Todo esto no ha sido fácil de gestionar a nivel emocional dentro del equipo, como es de entender. Los deportistas de élite tienen que seguir determinados ciclos en su preparación de cara a objetivos concretos, buscando alcanzar el pico de forma justo antes de tener que competir por los mismos, y las Leonas tuvieron que culminar este proceso en vano dos veces.

Sin embargo, nos consta que se sienten fuertes y listas para este gran reto. La compenetración del grupo es enorme, el Europeo sirvió para apuntalar algunas posiciones con incorporaciones que rindieron a gran nivel, Isabel Rico y Patricia García están de vuelta tras no poder jugar de forma oficial con España estos meses, y grandes jugadoras como Iera Echebarría, Lide Erbina y María Losada, entre otras, van camino de completar sus recuperaciones.

Leones7s

Se podría decir que Pablo Feijoo y los jugadores a su mando han conseguido, en tiempo récord, completar todos los pasos para construir un equipo nuevo que pueda competir a muy buen nivel en el corto plazo mientras lleva a cabo un desarrollo orientado al largo.

No todos los hombres que han representado a España en la modalidad olímpica durante la pasada campaña son novedades respecto a años anteriores, pues una parte importante del núcleo se ha mantenido. Al mismo tiempo, no obstante, jóvenes como Edu López o Juan Martínez, que ya se habían asentado, han dado un paso adelante para fortalecer la base del equipo, y otros menos experimentados como Francisco Cosculluela, Ramón Fernández de Caleya, Manuel Moreno, Nicolás Nieto o Josep Serres, entre otros, han compensado en buena medida las salidas temporales o definitivas de varios Leones7s muy destacados antes del regreso de las World Series.

Fotografía: Walter Degirolmo | Presentación del I Madrid Rugby 7s International Tournament, el 17 de febrero de 2021 en el Ayuntamiento de Madrid.

El segundo semestre del 2020 estuvo marcado por las concentraciones más regulares y largas de lo normal, además del Training Camp con Alemania, mientras que el 2021 trajo por fin la competición de vuelta, gracias a los dos Madrid Rugby 7s International Tournament, que con el auspicio de World Rugby y el apoyo organizativo del Ayuntamiento y la Comunidad de Madrid, permitieron retomar con éxito el mejor sevens en un año clave, a pocos meses de los JJOO y con el Mundial de Ciudad del Cabo 2022 en el horizonte.

El siguiente paso fue Dubái, con los dos Emirates Invitational 7s, donde sumaron minutos muy valiosos varios de los que después jugarían el Rugby Europe 7s Championship 2021, además de otros talentos prometedores que pueden dar mucho que hablar en la selección, como Álex Acarreta, Enrique Bolinches o Noel Carrión.

Fotografía: Russian Rugby.

El seleccionador ha reiterado que toda esta puesta a punto tenía como objetivo principal encarar con garantías a nivel de juego y de físico y con plena confianza el retorno de las SM, principal competición anual de esta modalidad, que recientemente anunció el calendario para la edición de 2021 (reducida y adaptada). Esto no es óbice para calificar de gran hito para el rugby español la primera consecución del oro europeo en categoría masculina de sevens, logro alcanzado tras ganar en junio las Series RE de Lisboa y Moscú.

Leonas7s

Si la capacidad de adaptación a las abruptas circunstancias que han marcado al sevens internacional ha sido muy alta por parte de nuestros chicos, seguramente las chicas de Pedro de Matías tengan aún más mérito en este sentido, pues la mayor parte de las jugadoras fijas con las Leonas7s durante los últimos tiempos se han centrado desde el pasado verano en el XV, con motivo de la preparación para la clasificación a la Copa del Mundo de Nueva Zelanda 2021, que como hemos comentado antes fue aplazada.

Los dos seleccionadores de los combinados femeninos están en constante coordinación debido a esta compatibilidad de varias internacionales con ambas modalidades, sobre todo. El objetivo estaba claro, facilitar el desarrollo de jugadoras emergentes para agrandar la base del combinado absoluto, dotándolas de un contexto competitivo lo más exigente posible, pensando en que pudiesen quemar etapas a mayor ritmo de lo normal en lo que a la puesta a punto para jugar en Series Mundiales se refiere.

El técnico valenciano nunca se anda con medias tintas y reconoce que el paso entre toda competición por debajo de las World Series y un escenario tan espectacular como medirse cada mes y medio a las Australia, Francia, Inglaterra, Nueva Zelanda y compañía es enorme, por lo que la fórmula para rendir a ese nivel solo está en trabajar y trabajar por encima de lo que para casi todos sería lo normal y estar en dinámica de sevens con mucha regularidad. A las nuestras, les ha quedado muy claro estos meses.

La primera fase en esta adaptación acelerada a la exigencia del rugby a 7 internacional vino de la mano de dos torneos internacionales amistosos junto a Brasil y Polonia, donde muchas de las jugadoras que pudieron participar en concentraciones durante la 2019-20 tuvieron al fin una oportunidad muy aprovechable, así como otras incorporaciones más recientes. Han sido bastantes las que dieron buena cuenta de estos torneos y de los Madrid Rugby 7s, demostrando que la generación incipiente está por el buen camino. Esto se vio reflejado en el pasado Europeo, donde España obtuvo el bronce contando en sus filas con algunas representantes del grupo que ha contribuido a esa expansión de la familia de las Leonas7s, como Marta Cantabrana, Lea Ducher, Cecilia Huarte o Silvia Morales.

Las selecciones de rugby base no han podido participar en competiciones oficiales en lo que al XV se refiere debido a la cancelación del Campeonato de Europa M20 y M18, que podrían reubicarse en los primeros meses de la próxima temporada. Aún así, tanto los Leones M20 como los Leones M18 han podido retomar la actividad durante el último tercio del curso deportivo 2020-21, con varias concentraciones en el caso de los primeros y con una serie de entrenamientos seguidos de dos amistosos con un combinado estadounidense en el caso de los segundos.

Los Leones7s M18 también volvieron hace poco a la carga y este fin de semana disputarán en Gdansk (Polonia) el Rugby Europe U18 Boys 7s Championship, donde han quedado encuadrados junto a Rusia, Bélgica y República Checa en la fase de grupos. La celebración del Rugby Europe U18 Girls 7s Championship está pendiente de confirmación y en caso afirmativo contaría con la participación de las Leonas7s M18.